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¿Contribuye la obesidad al calentamiento global? Estudios recientes comparten resultados sorprendentes


Se sabe que la obesidad tiene consecuencias negativas para la salud humana, pero estudios recientes sugieren que puede ser igualmente perjudicial para el planeta. Una población obesa consume un 19 por ciento más de energía alimentaria y aporta más gases de efecto invernadero que una población magra.


El carbono negro es peor para el calentamiento global de lo que se pensaba

Surge de las chimeneas de las mansiones y de las sencillas estufas de las chozas. Surge de los incendios forestales y los tubos de escape de los camiones a diesel que avanzan por la carretera, y de los hornos de ladrillos, los transatlánticos y las antorchas de gas. Todos los días, de todos los continentes ocupados, una cortina de hollín se eleva hacia el cielo.

Lo que hace el hollín una vez que llega a la atmósfera ha sido durante mucho tiempo una pregunta difícil de responder. No es que los científicos no sepan nada sobre la física y la química del hollín atmosférico. Todo lo contrario: hace tantas cosas que es difícil saber qué suman.

Para tener una idea clara del hollín, que los científicos conocen como carbono negro, un equipo internacional de 31 científicos atmosféricos ha trabajado durante los últimos cuatro años para analizar todos los datos que pudieron. Esta semana, publicaron un informe de 232 páginas en el Journal of Geophysical Research. "Es una evaluación importante de dónde nos encontramos ahora", dice Veerabhadran Ramanathan de la Institución Scripps de Oceanografía, un experto en química atmosférica que no participó en el estudio.

El gran resultado que salta de la página es que el carbono negro juega un papel mucho más importante en el calentamiento global de lo que muchos científicos pensaban anteriormente. Según el nuevo análisis, solo es superado por el dióxido de carbono en la cantidad de calor que atrapa en la atmósfera. La nueva estimación del poder de captura de calor del carbono negro es aproximadamente el doble de la realizada por el Panel Intergubernamental sobre Cambio Climático en 2007.

Este resultado sugiere que reducir las emisiones de carbono negro podría contribuir en gran medida a frenar el cambio climático. Pero los autores del nuevo estudio advierten que debemos tener cuidado con el tipo de carbón negro que elegimos cortar. "Hay un potencial significativo, pero hay que ser muy específico", dijo la coautora Sarah Doherty de la Universidad de Washington.

El hollín está formado por pequeñas partículas oscuras. Cuando surge de los incendios, se mezcla con polvo, sulfatos y otros materiales que se elevan del suelo. A medida que asciende por la atmósfera, puede derivar hacia las nubes, mezclándose con las gotas de agua. Luego, la lluvia y la nieve lavan las partículas de carbón negro y las devuelven a la Tierra.

En el camino, el carbono negro ejerce todo tipo de influencias, algunas de las cuales ayudan a calentar la atmósfera y otras a enfriarla. Cuando la luz del sol incide sobre el carbono negro, su tono oscuro hace que se caliente, algo así como un techo de alquitrán negro se calienta en un día soleado. Cuando el carbono negro cae sobre el hielo y la nieve, mancha sus superficies reflectantes de color blanco brillante. Como resultado, menos luz solar rebota en el espacio, lo que genera más calentamiento.

En las nubes, el carbono negro tiene una cantidad deslumbrante de efectos. "Cuanto más lo estudiamos, más mecanismos encuentra la gente", dice Doherty.

Si el carbón negro calienta la capa de la atmósfera donde se forman las nubes, por ejemplo, se evaporarán. Ya no pueden reflejar la luz solar de regreso al espacio, por lo que las nubes cubiertas de hollín terminan calentando la atmósfera. Pero el carbono negro que cuelga sobre las nubes estratocúmulos bajas tiene un efecto diferente. Estabiliza la capa de aire encima de las nubes, favoreciendo su crecimiento. Da la casualidad de que las nubes de estratocúmulos gruesos son como escudos, bloqueando la luz solar entrante. Como resultado, el carbono negro también termina enfriando el planeta.

Todos estos efectos dependen, en última instancia, de la cantidad de hollín que haya en el aire, que, a su vez, depende de los diferentes tipos de fuentes de hollín en todo el mundo. Estimar ese flujo es un desafío importante, por lo que no es demasiado sorprendente que diferentes equipos de científicos hayan terminado con estimaciones marcadamente diferentes del efecto neto del hollín en el clima.

En 2009, Doherty y sus colegas se propusieron realizar estimaciones cuidadosas de todas las fuentes de carbono negro, utilizando datos de estaciones de monitoreo de todo el mundo. Luego, ejecutaron modelos informáticos de la atmósfera para medir los efectos del carbono negro, basándose en lo que los científicos han aprendido sobre las reacciones químicas en las nubes a partir de experimentos y observaciones. Junto con el efecto que el hollín tenía en las nubes, los científicos también estimaron la cantidad total de calentamiento que se produjo cuando el hollín absorbió directamente la luz solar y oscureció la nieve y el hielo.

Después de que los científicos tuvieron en cuenta todos estos efectos, los contaron para calcular cuánta energía extra se almacenaba en la atmósfera gracias al carbono negro. Los científicos del clima suelen expresar esa energía en vatios por metro cuadrado de la superficie de la Tierra. El número que obtuvieron, 1,1 vatios, fue enorme. El dióxido de carbono, el mayor atrapador de calor de la atmósfera, es responsable de aproximadamente 1,56 vatios por metro cuadrado. El carbono negro ocupa el segundo lugar. "Nos tomó un tiempo convencernos de que era correcto", dice Doherty.

Si el carbono negro es responsable de atrapar tanto calor, entonces reducir el hollín puede ser una forma eficaz de frenar el calentamiento del planeta. Es incluso más atractivo porque el carbono negro se elimina rápidamente de la atmósfera, por lo que la reducción de las emisiones de hollín conduciría a una caída rápida de la concentración de carbono negro en la atmósfera. El dióxido de carbono, por el contrario, permanece durante siglos en la atmósfera.

James Hansen, del Instituto Goddard de Estudios Espaciales, ha estado abogando por una estrategia de este tipo durante más de una década. Pero el nuevo estudio revela una paradoja en la reducción del hollín para combatir el calentamiento global. Si mañana pudiéramos cerrar todos los hornos de ladrillos, todos los campos agrícolas en llamas y cualquier otra fuente de hollín, no tendríamos ningún efecto sobre el calentamiento global.

¿Cómo puede ser esto? Porque cuando las cosas se queman, el carbón negro no es lo único que producen. Un incendio forestal produce carbono negro y moléculas de carbono orgánico. El carbono negro de los incendios forestales ayuda a calentar el planeta, pero el carbono orgánico crea una neblina que bloquea la luz solar y enfría la atmósfera. Las dos emisiones se anulan entre sí. "En el mundo real, no se pueden eliminar las emisiones de carbono negro", dice Doherty. "Te deshaces de otras cosas también".

Pero Doherty y sus colegas encontraron que algunas fuentes de hollín, incluidos el carbón y el combustible diesel, producen mucho calentamiento con muy poco enfriamiento de compensación. Sugieren que estas fuentes deberían ser la máxima prioridad para los esfuerzos para combatir el calentamiento global.

El combustible diesel parece ser un objetivo especialmente maduro. "Ese mensaje es fuerte y claro", dice Ramanathan. Lo que hace que el diésel sea un candidato aún más atractivo para el ataque es el hecho de que reducir gran parte de sus emisiones de carbono negro podría ser simplemente una cuestión de actualizar motores viejos que arrojan hollín con tecnología más nueva. Los países en desarrollo, en particular, podrían implementar regulaciones sobre la quema de diesel para mejorar sus flotas de automóviles en rápido crecimiento.

El carbón es otra potente fuente de calentamiento del hollín, encontraron los científicos, ya sea quemado industrialmente o en casa. También lo son las pequeñas cocinas que miles de millones de personas utilizan para cocinar. Alimentados por leña o carbón, arrojan oleadas de humo hollín. En los últimos años, los ingenieros han diseñado estufas económicas y eficientes que liberan mucho menos carbón negro. Poner esas estufas en los hogares de las personas eliminaría una gran cantidad de hollín de la atmósfera.

Doherty no ve su nuevo estudio como el final de la historia. Si bien ella y sus colegas concluyen que lo más probable es que el hollín produzca 1,1 vatios por metro cuadrado, aún ponen un margen de error en sus resultados. Calculan que hay un 90 por ciento de posibilidades de que la cifra real se sitúe entre 0,17 y 2,1 vatios. Para ajustar ese rango, todavía necesitan comprender mejor las muchas formas en que el hollín altera las nubes, y también obtener una mejor solución sobre la cantidad de hollín que produce cada fuente. "Necesitamos profundizar en eso", dice.

Dos mil millones de personas en todo el mundo cocinan a fuego abierto, lo que produce una contaminación por hollín que acorta millones de vidas y agrava el calentamiento global. Si se adopta ampliamente, una nueva generación de estufas de cocina duraderas y económicas podría contribuir en gran medida a aliviar este problema.

Sin embargo, Doherty y sus colegas ven muchas buenas razones para no esperar una comprensión más precisa del hollín antes de tomar medidas para reducirlo. Junto con su efecto sobre el clima global, varios estudios también indican que tiene una poderosa influencia en algunas regiones del planeta. Una gran cantidad de hollín cae sobre los glaciares del Himalaya, por ejemplo, acelerando su derretimiento. Millones de personas dependen de ese hielo para su suministro de agua. El hollín también tiene un efecto particularmente grande en la circulación de la atmósfera alrededor de la India, lo que en última instancia reduce la cantidad de lluvia producida por los monzones.

Incluso antes de que el hollín se eleve en el aire, tiene un efecto particularmente dañino: enferma a las personas. En los últimos días, los informes de noticias de China han proporcionado imágenes sorprendentes de Beijing envuelto en un manto de niebla tóxica. Esa contaminación del aire, proveniente de automóviles y plantas de carbón, tiene un costo terrible para la salud del país. Lejos de los centros urbanos del mundo, los pobres sufren la contaminación del aire en sus propios hogares cuando cocinan con estufas humeantes y respiran carbón negro y otros contaminantes.

Estos beneficios de cortar el carbón negro ya eran evidentes antes de que Doherty y sus colegas publicaran su nuevo estudio, ahora está claro que cortar el hollín podría ayudar no solo a la salud personal, sino también a la salud planetaria.


El carbono negro es peor para el calentamiento global de lo que se pensaba

Surge de las chimeneas de las mansiones y de las sencillas estufas de las chozas. Surge de los incendios forestales y los tubos de escape de los camiones a diesel que avanzan por la carretera, y de los hornos de ladrillos, los transatlánticos y las antorchas de gas. Todos los días, de todos los continentes ocupados, una cortina de hollín se eleva hacia el cielo.

Lo que hace el hollín una vez que llega a la atmósfera ha sido durante mucho tiempo una pregunta difícil de responder. No es que los científicos no sepan nada sobre la física y la química del hollín atmosférico. Todo lo contrario: hace tantas cosas que es difícil saber qué suman.

Para tener una idea clara del hollín, que los científicos conocen como carbono negro, un equipo internacional de 31 científicos atmosféricos ha trabajado durante los últimos cuatro años para analizar todos los datos que pudieron. Esta semana, publicaron un informe de 232 páginas en el Journal of Geophysical Research. "Es una evaluación importante de dónde nos encontramos ahora", dice Veerabhadran Ramanathan de la Institución Scripps de Oceanografía, un experto en química atmosférica que no participó en el estudio.

El gran resultado que salta de la página es que el carbono negro juega un papel mucho más importante en el calentamiento global de lo que muchos científicos pensaban anteriormente. Según el nuevo análisis, solo es superado por el dióxido de carbono en la cantidad de calor que atrapa en la atmósfera. La nueva estimación del poder de captura de calor del carbono negro es aproximadamente el doble de la realizada por el Panel Intergubernamental sobre Cambio Climático en 2007.

Este resultado sugiere que reducir las emisiones de carbono negro podría contribuir en gran medida a frenar el cambio climático. Pero los autores del nuevo estudio advierten que debemos tener cuidado con el tipo de carbón negro que elegimos cortar. "Hay un potencial significativo, pero hay que ser muy específico", dijo la coautora Sarah Doherty de la Universidad de Washington.

El hollín está formado por pequeñas partículas oscuras. Cuando surge de los incendios, se mezcla con polvo, sulfatos y otros materiales que se elevan del suelo. A medida que asciende por la atmósfera, puede derivar hacia las nubes, mezclándose con las gotas de agua. Luego, la lluvia y la nieve lavan las partículas de carbón negro y las devuelven a la Tierra.

En el camino, el carbono negro ejerce todo tipo de influencias, algunas de las cuales ayudan a calentar la atmósfera y otras a enfriarla. Cuando la luz del sol incide sobre el carbono negro, su tono oscuro hace que se caliente, algo así como un techo de alquitrán negro se calienta en un día soleado. Cuando el carbono negro cae sobre el hielo y la nieve, mancha sus superficies reflectantes de color blanco brillante. Como resultado, menos luz solar rebota en el espacio, lo que genera más calentamiento.

En las nubes, el carbono negro tiene una cantidad deslumbrante de efectos. "Cuanto más lo estudiamos, más mecanismos encuentra la gente", dice Doherty.

Si el carbón negro calienta la capa de la atmósfera donde se forman las nubes, por ejemplo, se evaporarán. Ya no pueden reflejar la luz solar de regreso al espacio, por lo que las nubes cubiertas de hollín terminan calentando la atmósfera. Pero el carbono negro que cuelga sobre las nubes estratocúmulos bajas tiene un efecto diferente. Estabiliza la capa de aire encima de las nubes, favoreciendo su crecimiento. Da la casualidad de que las nubes de estratocúmulos gruesos son como escudos, bloqueando la luz solar entrante. Como resultado, el carbono negro también termina enfriando el planeta.

Todos estos efectos dependen, en última instancia, de la cantidad de hollín que haya en el aire, que, a su vez, depende de los diferentes tipos de fuentes de hollín en todo el mundo. Estimar ese flujo es un desafío importante, por lo que no es demasiado sorprendente que diferentes equipos de científicos hayan terminado con estimaciones marcadamente diferentes del efecto neto del hollín en el clima.

En 2009, Doherty y sus colegas se propusieron realizar estimaciones cuidadosas de todas las fuentes de carbono negro, utilizando datos de estaciones de monitoreo de todo el mundo. Luego, ejecutaron modelos informáticos de la atmósfera para medir los efectos del carbono negro, basándose en lo que los científicos han aprendido sobre las reacciones químicas en las nubes a partir de experimentos y observaciones. Junto con el efecto que el hollín tenía en las nubes, los científicos también estimaron la cantidad total de calentamiento que se produjo cuando el hollín absorbió directamente la luz solar y oscureció la nieve y el hielo.

Después de que los científicos tuvieron en cuenta todos estos efectos, los contaron para calcular cuánta energía extra se almacenaba en la atmósfera gracias al carbono negro. Los científicos del clima suelen expresar esa energía en vatios por metro cuadrado de la superficie de la Tierra. El número que obtuvieron, 1,1 vatios, fue enorme. El dióxido de carbono, el mayor atrapador de calor de la atmósfera, es responsable de aproximadamente 1,56 vatios por metro cuadrado. El carbono negro ocupa el segundo lugar. "Nos tomó un tiempo convencernos de que era correcto", dice Doherty.

Si el carbono negro es responsable de atrapar tanto calor, entonces reducir el hollín puede ser una forma eficaz de frenar el calentamiento del planeta. Es incluso más atractivo porque el carbono negro se elimina rápidamente de la atmósfera, por lo que la reducción de las emisiones de hollín conduciría a una caída rápida de la concentración de carbono negro en la atmósfera. El dióxido de carbono, por el contrario, permanece durante siglos en la atmósfera.

James Hansen, del Instituto Goddard de Estudios Espaciales, ha estado abogando por una estrategia de este tipo durante más de una década. Pero el nuevo estudio revela una paradoja en la reducción del hollín para combatir el calentamiento global. Si mañana pudiéramos cerrar todos los hornos de ladrillos, todos los campos agrícolas en llamas y cualquier otra fuente de hollín, no tendríamos ningún efecto sobre el calentamiento global.

¿Cómo puede ser esto? Porque cuando las cosas se queman, el carbón negro no es lo único que producen. Un incendio forestal produce carbono negro y moléculas de carbono orgánico. El carbono negro de los incendios forestales ayuda a calentar el planeta, pero el carbono orgánico crea una neblina que bloquea la luz solar y enfría la atmósfera. Las dos emisiones se anulan entre sí. "En el mundo real, no se pueden eliminar las emisiones de carbono negro", dice Doherty. "Te deshaces de otras cosas también".

Pero Doherty y sus colegas encontraron que algunas fuentes de hollín, incluidos el carbón y el combustible diesel, producen mucho calentamiento con muy poco enfriamiento de compensación. Sugieren que estas fuentes deberían ser la máxima prioridad para los esfuerzos para combatir el calentamiento global.

El combustible diesel parece ser un objetivo especialmente maduro. "Ese mensaje es fuerte y claro", dice Ramanathan. Lo que hace que el diésel sea un candidato aún más atractivo para el ataque es el hecho de que reducir gran parte de sus emisiones de carbono negro podría ser simplemente una cuestión de actualizar motores viejos que arrojan hollín con tecnología más nueva. Los países en desarrollo, en particular, podrían implementar regulaciones sobre la quema de diesel para mejorar sus flotas de automóviles en rápido crecimiento.

El carbón es otra potente fuente de calentamiento del hollín, encontraron los científicos, ya sea quemado industrialmente o en casa. También lo son las pequeñas cocinas que miles de millones de personas utilizan para cocinar. Alimentados por leña o carbón, arrojan oleadas de humo hollín. En los últimos años, los ingenieros han diseñado estufas económicas y eficientes que liberan mucho menos carbón negro. Poner esas estufas en los hogares de las personas eliminaría una gran cantidad de hollín de la atmósfera.

Doherty no ve su nuevo estudio como el final de la historia. Si bien ella y sus colegas concluyen que lo más probable es que el hollín produzca 1,1 vatios por metro cuadrado, aún ponen un margen de error en sus resultados. Calculan que hay un 90 por ciento de posibilidades de que la cifra real se sitúe entre 0,17 y 2,1 vatios. Para ajustar ese rango, todavía necesitan comprender mejor las muchas formas en que el hollín altera las nubes, y también obtener una mejor solución sobre la cantidad de hollín que produce cada fuente. "Necesitamos profundizar en eso", dice.

Dos mil millones de personas en todo el mundo cocinan a fuego abierto, lo que produce una contaminación por hollín que acorta millones de vidas y agrava el calentamiento global. Si se adopta ampliamente, una nueva generación de estufas de cocina duraderas y económicas podría contribuir en gran medida a aliviar este problema.

Sin embargo, Doherty y sus colegas ven muchas buenas razones para no esperar una comprensión más precisa del hollín antes de tomar medidas para reducirlo. Junto con su efecto sobre el clima global, varios estudios también indican que tiene una poderosa influencia en algunas regiones del planeta. Una gran cantidad de hollín cae sobre los glaciares del Himalaya, por ejemplo, acelerando su derretimiento. Millones de personas dependen de ese hielo para su suministro de agua. El hollín también tiene un efecto particularmente grande en la circulación de la atmósfera alrededor de la India, lo que en última instancia reduce la cantidad de lluvia producida por los monzones.

Incluso antes de que el hollín se eleve en el aire, tiene un efecto particularmente dañino: enferma a las personas. En los últimos días, los informes de noticias de China han proporcionado imágenes sorprendentes de Beijing envuelto en un manto de niebla tóxica. Esa contaminación del aire, proveniente de automóviles y plantas de carbón, tiene un costo terrible para la salud del país. Lejos de los centros urbanos del mundo, los pobres sufren la contaminación del aire en sus propios hogares cuando cocinan con estufas humeantes y respiran carbón negro y otros contaminantes.

Estos beneficios de cortar el carbón negro ya eran evidentes antes de que Doherty y sus colegas publicaran su nuevo estudio, ahora está claro que cortar el hollín podría ayudar no solo a la salud personal, sino también a la salud planetaria.


El carbono negro es peor para el calentamiento global de lo que se pensaba

Surge de las chimeneas de las mansiones y de las sencillas estufas de las chozas. Surge de los incendios forestales y los tubos de escape de los camiones a diesel que avanzan por la carretera, y de los hornos de ladrillos, los transatlánticos y las antorchas de gas. Todos los días, de todos los continentes ocupados, una cortina de hollín se eleva hacia el cielo.

Lo que hace el hollín una vez que llega a la atmósfera ha sido durante mucho tiempo una pregunta difícil de responder. No es que los científicos no sepan nada sobre la física y la química del hollín atmosférico. Todo lo contrario: hace tantas cosas que es difícil saber qué suman.

Para tener una idea clara del hollín, que los científicos conocen como carbono negro, un equipo internacional de 31 científicos atmosféricos ha trabajado durante los últimos cuatro años para analizar todos los datos que pudieron. Esta semana, publicaron un informe de 232 páginas en el Journal of Geophysical Research. "Es una evaluación importante de dónde nos encontramos ahora", dice Veerabhadran Ramanathan de la Institución Scripps de Oceanografía, un experto en química atmosférica que no participó en el estudio.

El gran resultado que salta de la página es que el carbono negro juega un papel mucho más importante en el calentamiento global de lo que muchos científicos pensaban anteriormente. Según el nuevo análisis, solo es superado por el dióxido de carbono en la cantidad de calor que atrapa en la atmósfera. La nueva estimación del poder de captura de calor del carbono negro es aproximadamente el doble de la realizada por el Panel Intergubernamental sobre Cambio Climático en 2007.

Este resultado sugiere que reducir las emisiones de carbono negro podría contribuir en gran medida a frenar el cambio climático. Pero los autores del nuevo estudio advierten que debemos tener cuidado con el tipo de carbón negro que elegimos cortar. "Hay un potencial significativo, pero hay que ser muy específico", dijo la coautora Sarah Doherty de la Universidad de Washington.

El hollín está formado por pequeñas partículas oscuras. Cuando surge de los incendios, se mezcla con polvo, sulfatos y otros materiales que se elevan del suelo. A medida que asciende por la atmósfera, puede derivar hacia las nubes, mezclándose con las gotas de agua. Luego, la lluvia y la nieve lavan las partículas de carbón negro y las devuelven a la Tierra.

En el camino, el carbono negro ejerce todo tipo de influencias, algunas de las cuales ayudan a calentar la atmósfera y otras a enfriarla. Cuando la luz del sol incide sobre el carbono negro, su tono oscuro hace que se caliente, algo así como un techo de alquitrán negro se calienta en un día soleado. Cuando el carbono negro cae sobre el hielo y la nieve, mancha sus superficies reflectantes de color blanco brillante. Como resultado, menos luz solar rebota en el espacio, lo que genera más calentamiento.

En las nubes, el carbono negro tiene una cantidad deslumbrante de efectos. "Cuanto más lo estudiamos, más mecanismos encuentra la gente", dice Doherty.

Si el carbón negro calienta la capa de la atmósfera donde se forman las nubes, por ejemplo, se evaporarán. Ya no pueden reflejar la luz solar de regreso al espacio, por lo que las nubes cubiertas de hollín terminan calentando la atmósfera. Pero el carbono negro que cuelga sobre las nubes estratocúmulos bajas tiene un efecto diferente. Estabiliza la capa de aire encima de las nubes, favoreciendo su crecimiento. Da la casualidad de que las nubes de estratocúmulos gruesos son como escudos, bloqueando la luz solar entrante. Como resultado, el carbono negro también termina enfriando el planeta.

Todos estos efectos dependen, en última instancia, de la cantidad de hollín que haya en el aire, que, a su vez, depende de los diferentes tipos de fuentes de hollín en todo el mundo. Estimar ese flujo es un desafío importante, por lo que no es demasiado sorprendente que diferentes equipos de científicos hayan terminado con estimaciones marcadamente diferentes del efecto neto del hollín en el clima.

En 2009, Doherty y sus colegas se propusieron realizar estimaciones cuidadosas de todas las fuentes de carbono negro, utilizando datos de estaciones de monitoreo de todo el mundo. Luego, ejecutaron modelos informáticos de la atmósfera para medir los efectos del carbono negro, basándose en lo que los científicos han aprendido sobre las reacciones químicas en las nubes a partir de experimentos y observaciones. Junto con el efecto que el hollín tenía en las nubes, los científicos también estimaron la cantidad total de calentamiento que se produjo cuando el hollín absorbió directamente la luz solar y oscureció la nieve y el hielo.

Después de que los científicos tuvieron en cuenta todos estos efectos, los contaron para calcular cuánta energía extra se almacenaba en la atmósfera gracias al carbono negro. Los científicos del clima suelen expresar esa energía en vatios por metro cuadrado de la superficie de la Tierra. El número que obtuvieron, 1,1 vatios, fue enorme. El dióxido de carbono, el mayor atrapador de calor de la atmósfera, es responsable de aproximadamente 1,56 vatios por metro cuadrado. El carbono negro ocupa el segundo lugar. "Nos tomó un tiempo convencernos de que era correcto", dice Doherty.

Si el carbono negro es responsable de atrapar tanto calor, entonces reducir el hollín puede ser una forma eficaz de frenar el calentamiento del planeta. Es incluso más atractivo porque el carbono negro se elimina rápidamente de la atmósfera, por lo que la reducción de las emisiones de hollín conduciría a una caída rápida de la concentración de carbono negro en la atmósfera. El dióxido de carbono, por el contrario, permanece durante siglos en la atmósfera.

James Hansen, del Instituto Goddard de Estudios Espaciales, ha estado abogando por una estrategia de este tipo durante más de una década. Pero el nuevo estudio revela una paradoja en la reducción del hollín para combatir el calentamiento global. Si mañana pudiéramos cerrar todos los hornos de ladrillos, todos los campos agrícolas en llamas y cualquier otra fuente de hollín, no tendríamos ningún efecto sobre el calentamiento global.

¿Cómo puede ser esto? Porque cuando las cosas se queman, el carbón negro no es lo único que producen. Un incendio forestal produce carbono negro y moléculas de carbono orgánico. El carbono negro de los incendios forestales ayuda a calentar el planeta, pero el carbono orgánico crea una neblina que bloquea la luz solar y enfría la atmósfera. Las dos emisiones se anulan entre sí. "En el mundo real, no se pueden eliminar las emisiones de carbono negro", dice Doherty. "Te deshaces de otras cosas también".

Pero Doherty y sus colegas encontraron que algunas fuentes de hollín, incluidos el carbón y el combustible diesel, producen mucho calentamiento con muy poco enfriamiento de compensación. Sugieren que estas fuentes deberían ser la máxima prioridad para los esfuerzos para combatir el calentamiento global.

El combustible diesel parece ser un objetivo especialmente maduro. "Ese mensaje es fuerte y claro", dice Ramanathan. Lo que hace que el diésel sea un candidato aún más atractivo para el ataque es el hecho de que reducir gran parte de sus emisiones de carbono negro podría ser simplemente una cuestión de actualizar motores viejos que arrojan hollín con tecnología más nueva. Los países en desarrollo, en particular, podrían implementar regulaciones sobre la quema de diesel para mejorar sus flotas de automóviles en rápido crecimiento.

El carbón es otra potente fuente de calentamiento del hollín, encontraron los científicos, ya sea quemado industrialmente o en casa. También lo son las pequeñas cocinas que miles de millones de personas utilizan para cocinar. Alimentados por leña o carbón, arrojan oleadas de humo hollín. En los últimos años, los ingenieros han diseñado estufas económicas y eficientes que liberan mucho menos carbón negro. Poner esas estufas en los hogares de las personas eliminaría una gran cantidad de hollín de la atmósfera.

Doherty no ve su nuevo estudio como el final de la historia. Si bien ella y sus colegas concluyen que lo más probable es que el hollín produzca 1,1 vatios por metro cuadrado, aún ponen un margen de error en sus resultados. Calculan que hay un 90 por ciento de posibilidades de que la cifra real se sitúe entre 0,17 y 2,1 vatios. Para ajustar ese rango, todavía necesitan comprender mejor las muchas formas en que el hollín altera las nubes, y también obtener una mejor solución sobre la cantidad de hollín que produce cada fuente. "Necesitamos profundizar en eso", dice.

Dos mil millones de personas en todo el mundo cocinan a fuego abierto, lo que produce una contaminación por hollín que acorta millones de vidas y agrava el calentamiento global. Si se adopta ampliamente, una nueva generación de estufas de cocina duraderas y económicas podría contribuir en gran medida a aliviar este problema.

Sin embargo, Doherty y sus colegas ven muchas buenas razones para no esperar a una comprensión más precisa del hollín antes de tomar medidas para reducirlo. Junto con su efecto sobre el clima global, varios estudios también indican que tiene una poderosa influencia en algunas regiones del planeta. Una gran cantidad de hollín cae sobre los glaciares del Himalaya, por ejemplo, acelerando su derretimiento. Millones de personas dependen de ese hielo para su suministro de agua. El hollín también tiene un efecto particularmente grande en la circulación de la atmósfera alrededor de la India, lo que en última instancia reduce la cantidad de lluvia producida por los monzones.

Incluso antes de que el hollín se eleve en el aire, tiene un efecto particularmente dañino: enferma a las personas. En los últimos días, los informes de noticias de China han proporcionado imágenes sorprendentes de Beijing envuelto en un manto de niebla tóxica. Esa contaminación del aire, proveniente de automóviles y plantas de carbón, tiene un costo terrible para la salud del país. Lejos de los centros urbanos del mundo, los pobres sufren la contaminación del aire en sus propios hogares cuando cocinan con estufas humeantes y respiran carbón negro y otros contaminantes.

Estos beneficios de cortar el carbón negro ya eran evidentes antes de que Doherty y sus colegas publicaran su nuevo estudio, ahora está claro que cortar el hollín podría ayudar no solo a la salud personal, sino también a la salud planetaria.


El carbono negro es peor para el calentamiento global de lo que se pensaba

Surge de las chimeneas de las mansiones y de las sencillas estufas de las chozas. Surge de los incendios forestales y los tubos de escape de los camiones a diesel que avanzan por la carretera, y de los hornos de ladrillos, los transatlánticos y las antorchas de gas. Todos los días, de todos los continentes ocupados, una cortina de hollín se eleva hacia el cielo.

Lo que hace el hollín una vez que llega a la atmósfera ha sido durante mucho tiempo una pregunta difícil de responder. No es que los científicos no sepan nada sobre la física y la química del hollín atmosférico. Todo lo contrario: hace tantas cosas que es difícil saber qué suman.

Para tener una idea clara del hollín, que los científicos conocen como carbono negro, un equipo internacional de 31 científicos atmosféricos ha trabajado durante los últimos cuatro años para analizar todos los datos que pudieron. Esta semana, publicaron un informe de 232 páginas en el Journal of Geophysical Research. "Es una evaluación importante de dónde nos encontramos ahora", dice Veerabhadran Ramanathan de la Institución Scripps de Oceanografía, un experto en química atmosférica que no participó en el estudio.

El gran resultado que salta de la página es que el carbono negro juega un papel mucho más importante en el calentamiento global de lo que muchos científicos pensaban anteriormente. Según el nuevo análisis, solo es superado por el dióxido de carbono en la cantidad de calor que atrapa en la atmósfera. La nueva estimación del poder de captura de calor del carbono negro es aproximadamente el doble de la realizada por el Panel Intergubernamental sobre Cambio Climático en 2007.

Este resultado sugiere que reducir las emisiones de carbono negro podría contribuir en gran medida a frenar el cambio climático. Pero los autores del nuevo estudio advierten que debemos tener cuidado con el tipo de carbón negro que elegimos cortar. "Hay un potencial significativo, pero hay que ser muy específico", dijo la coautora Sarah Doherty de la Universidad de Washington.

El hollín está formado por pequeñas partículas oscuras. Cuando surge del fuego, se mezcla con polvo, sulfatos y otros materiales que se elevan del suelo. A medida que asciende por la atmósfera, puede derivar hacia las nubes, mezclándose con las gotas de agua. Luego, la lluvia y la nieve lavan las partículas de carbón negro y las devuelven a la Tierra.

En el camino, el carbono negro ejerce todo tipo de influencias, algunas de las cuales ayudan a calentar la atmósfera y otras a enfriarla. Cuando la luz del sol incide sobre el carbono negro, su tono oscuro hace que se caliente, algo así como un techo de alquitrán negro se calienta en un día soleado. Cuando el carbono negro cae sobre el hielo y la nieve, mancha sus superficies reflectantes de color blanco brillante. Como resultado, menos luz solar rebota en el espacio, lo que genera más calentamiento.

En las nubes, el carbono negro tiene una cantidad deslumbrante de efectos. "Cuanto más lo estudiamos, más mecanismos encuentra la gente", dice Doherty.

Si el carbón negro calienta la capa de la atmósfera donde se forman las nubes, por ejemplo, se evaporarán. Ya no pueden reflejar la luz solar de regreso al espacio, por lo que las nubes cubiertas de hollín terminan calentando la atmósfera. Pero el carbono negro que cuelga sobre las nubes estratocúmulos bajas tiene un efecto diferente. Estabiliza la capa de aire encima de las nubes, favoreciendo su crecimiento. Da la casualidad de que las nubes de estratocúmulos gruesos son como escudos, bloqueando la luz solar entrante. Como resultado, el carbono negro también termina enfriando el planeta.

Todos estos efectos dependen, en última instancia, de la cantidad de hollín que haya en el aire, que, a su vez, depende de los diferentes tipos de fuentes de hollín en todo el mundo. Estimar ese flujo es un desafío importante, por lo que no es demasiado sorprendente que diferentes equipos de científicos hayan terminado con estimaciones marcadamente diferentes del efecto neto del hollín en el clima.

En 2009, Doherty y sus colegas se propusieron realizar estimaciones cuidadosas de todas las fuentes de carbono negro, utilizando datos de estaciones de monitoreo de todo el mundo. Luego, ejecutaron modelos informáticos de la atmósfera para medir los efectos del carbono negro, basándose en lo que los científicos han aprendido sobre las reacciones químicas en las nubes a partir de experimentos y observaciones. Junto con el efecto que el hollín tenía en las nubes, los científicos también calcularon la cantidad total de calentamiento que se produjo cuando el hollín absorbió directamente la luz solar y oscureció la nieve y el hielo.

Después de que los científicos tuvieron en cuenta todos estos efectos, los contaron para calcular cuánta energía extra se almacenaba en la atmósfera gracias al carbono negro. Los científicos del clima suelen expresar esa energía en vatios por metro cuadrado de la superficie de la Tierra. El número que obtuvieron, 1,1 vatios, fue enorme. El dióxido de carbono, el mayor atrapador de calor de la atmósfera, es responsable de aproximadamente 1,56 vatios por metro cuadrado. El carbono negro ocupa el segundo lugar. "Nos tomó un tiempo convencernos de que era correcto", dice Doherty.

Si el carbón negro es responsable de atrapar tanto calor, entonces reducir el hollín puede ser una forma eficaz de frenar el calentamiento del planeta. Es incluso más atractivo porque el carbono negro se elimina rápidamente de la atmósfera, por lo que la reducción de las emisiones de hollín conduciría a una caída rápida de la concentración de carbono negro en la atmósfera. El dióxido de carbono, por el contrario, permanece durante siglos en la atmósfera.

James Hansen, del Instituto Goddard de Estudios Espaciales, ha estado abogando por una estrategia de este tipo durante más de una década. Pero el nuevo estudio revela una paradoja en la reducción del hollín para combatir el calentamiento global. Si mañana pudiéramos cerrar todos los hornos de ladrillos, todos los campos agrícolas en llamas y cualquier otra fuente de hollín, no tendríamos ningún efecto sobre el calentamiento global.

¿Cómo puede ser esto? Porque cuando las cosas se queman, el carbón negro no es lo único que producen. Un incendio forestal produce carbono negro y moléculas de carbono orgánico. El carbono negro de los incendios forestales ayuda a calentar el planeta, pero el carbono orgánico crea una neblina que bloquea la luz solar y enfría la atmósfera. Las dos emisiones se anulan entre sí. "En el mundo real, no se pueden eliminar las emisiones de carbono negro", dice Doherty. "Te deshaces de otras cosas también".

Pero Doherty y sus colegas encontraron que algunas fuentes de hollín, incluidos el carbón y el combustible diesel, producen mucho calentamiento con muy poco enfriamiento de compensación. Sugieren que estas fuentes deberían ser la máxima prioridad para los esfuerzos para combatir el calentamiento global.

El combustible diesel parece ser un objetivo especialmente maduro. "Ese mensaje es fuerte y claro", dice Ramanathan. Lo que hace que el diésel sea un candidato aún más atractivo para el ataque es el hecho de que reducir gran parte de sus emisiones de carbono negro podría ser simplemente una cuestión de actualizar motores viejos que arrojan hollín con tecnología más nueva. Los países en desarrollo, en particular, podrían implementar regulaciones sobre la quema de diesel para mejorar sus flotas de automóviles en rápido crecimiento.

El carbón es otra potente fuente de calentamiento del hollín, encontraron los científicos, ya sea quemado industrialmente o en casa. También lo son las pequeñas cocinas que miles de millones de personas utilizan para cocinar. Alimentados por leña o carbón, arrojan oleadas de humo hollín. En los últimos años, los ingenieros han diseñado estufas económicas y eficientes que liberan mucho menos carbón negro. Poner esas estufas en los hogares de las personas eliminaría una gran cantidad de hollín de la atmósfera.

Doherty no ve su nuevo estudio como el final de la historia. Si bien ella y sus colegas concluyen que lo más probable es que el hollín produzca 1,1 vatios por metro cuadrado, aún ponen un margen de error en sus resultados. Calculan que hay un 90 por ciento de posibilidades de que la cifra real se sitúe entre 0,17 y 2,1 vatios. Para ajustar ese rango, todavía necesitan comprender mejor las muchas formas en que el hollín altera las nubes, y también obtener una mejor solución sobre la cantidad de hollín que produce cada fuente. "Necesitamos profundizar en eso", dice.

Dos mil millones de personas en todo el mundo cocinan a fuego abierto, lo que produce una contaminación por hollín que acorta millones de vidas y agrava el calentamiento global. Si se adopta ampliamente, una nueva generación de estufas de cocina duraderas y económicas podría contribuir en gran medida a aliviar este problema.

Sin embargo, Doherty y sus colegas ven muchas buenas razones para no esperar una comprensión más precisa del hollín antes de tomar medidas para reducirlo. Junto con su efecto sobre el clima global, varios estudios también indican que tiene una poderosa influencia en algunas regiones del planeta. Una gran cantidad de hollín cae sobre los glaciares del Himalaya, por ejemplo, acelerando su derretimiento. Millones de personas dependen de ese hielo para su suministro de agua. El hollín también tiene un efecto particularmente grande en la circulación de la atmósfera alrededor de la India, lo que en última instancia reduce la cantidad de lluvia producida por los monzones.

Incluso antes de que el hollín se eleve en el aire, tiene un efecto particularmente dañino: enferma a las personas. En los últimos días, los informes de noticias de China han proporcionado imágenes sorprendentes de Beijing envuelto en un manto de niebla tóxica. Esa contaminación del aire, proveniente de automóviles y plantas de carbón, tiene un costo terrible para la salud del país. Lejos de los centros urbanos del mundo, los pobres sufren la contaminación del aire en sus propios hogares cuando cocinan con estufas humeantes y respiran carbón negro y otros contaminantes.

Estos beneficios de cortar el carbón negro ya eran evidentes antes de que Doherty y sus colegas publicaran su nuevo estudio, ahora está claro que cortar el hollín podría ayudar no solo a la salud personal, sino también a la salud planetaria.


El carbono negro es peor para el calentamiento global de lo que se pensaba

Surge de las chimeneas de las mansiones y de las sencillas estufas de las chozas. Surge de los incendios forestales y los tubos de escape de los camiones a diesel que avanzan por la carretera, y de los hornos de ladrillos, los transatlánticos y las antorchas de gas. Todos los días, de todos los continentes ocupados, una cortina de hollín se eleva hacia el cielo.

Lo que hace el hollín una vez que llega a la atmósfera ha sido durante mucho tiempo una pregunta difícil de responder. No es que los científicos no sepan nada sobre la física y la química del hollín atmosférico. Todo lo contrario: hace tantas cosas que es difícil saber qué suman.

Para tener una idea clara del hollín, que los científicos conocen como carbono negro, un equipo internacional de 31 científicos atmosféricos ha trabajado durante los últimos cuatro años para analizar todos los datos que pudieron. Esta semana, publicaron un informe de 232 páginas en el Journal of Geophysical Research. "Es una evaluación importante de dónde nos encontramos ahora", dice Veerabhadran Ramanathan de la Institución Scripps de Oceanografía, un experto en química atmosférica que no participó en el estudio.

El gran resultado que salta de la página es que el carbono negro juega un papel mucho más importante en el calentamiento global de lo que muchos científicos pensaban anteriormente. Según el nuevo análisis, solo es superado por el dióxido de carbono en la cantidad de calor que atrapa en la atmósfera. La nueva estimación del poder de captura de calor del carbono negro es aproximadamente el doble de la realizada por el Panel Intergubernamental sobre Cambio Climático en 2007.

Este resultado sugiere que reducir las emisiones de carbono negro podría contribuir en gran medida a frenar el cambio climático. Pero los autores del nuevo estudio advierten que debemos tener cuidado con el tipo de carbón negro que elegimos cortar. "Hay un potencial significativo, pero hay que ser muy específico", dijo la coautora Sarah Doherty de la Universidad de Washington.

El hollín está formado por pequeñas partículas oscuras. Cuando surge del fuego, se mezcla con polvo, sulfatos y otros materiales que se elevan del suelo. A medida que asciende por la atmósfera, puede derivar hacia las nubes, mezclándose con las gotas de agua. Luego, la lluvia y la nieve lavan las partículas de carbón negro y las devuelven a la Tierra.

En el camino, el carbono negro ejerce todo tipo de influencias, algunas de las cuales ayudan a calentar la atmósfera y otras a enfriarla. Cuando la luz del sol incide sobre el carbono negro, su tono oscuro hace que se caliente, algo así como un techo de alquitrán negro se calienta en un día soleado. Cuando el carbono negro cae sobre el hielo y la nieve, mancha sus superficies reflectantes de color blanco brillante. Como resultado, menos luz solar rebota en el espacio, lo que genera más calentamiento.

En las nubes, el carbono negro tiene una cantidad deslumbrante de efectos. "Cuanto más lo estudiamos, más mecanismos encuentra la gente", dice Doherty.

Si el carbón negro calienta la capa de la atmósfera donde se forman las nubes, por ejemplo, se evaporarán. Ya no pueden reflejar la luz solar de regreso al espacio, por lo que las nubes cubiertas de hollín terminan calentando la atmósfera. Pero el carbono negro que cuelga sobre las nubes estratocúmulos bajas tiene un efecto diferente. Estabiliza la capa de aire encima de las nubes, favoreciendo su crecimiento. Da la casualidad de que las nubes de estratocúmulos gruesos son como escudos, bloqueando la luz solar entrante. Como resultado, el carbono negro también termina enfriando el planeta.

Todos estos efectos dependen, en última instancia, de la cantidad de hollín que haya en el aire, que, a su vez, depende de los diferentes tipos de fuentes de hollín en todo el mundo. Estimar ese flujo es un desafío importante, por lo que no es demasiado sorprendente que diferentes equipos de científicos hayan terminado con estimaciones marcadamente diferentes del efecto neto del hollín en el clima.

En 2009, Doherty y sus colegas se propusieron realizar estimaciones cuidadosas de todas las fuentes de carbono negro, utilizando datos de estaciones de monitoreo de todo el mundo. Luego, ejecutaron modelos informáticos de la atmósfera para medir los efectos del carbono negro, basándose en lo que los científicos han aprendido sobre las reacciones químicas en las nubes a partir de experimentos y observaciones. Junto con el efecto que el hollín tenía en las nubes, los científicos también calcularon la cantidad total de calentamiento que se produjo cuando el hollín absorbió directamente la luz solar y oscureció la nieve y el hielo.

Después de que los científicos tuvieron en cuenta todos estos efectos, los contaron para calcular cuánta energía extra se almacenaba en la atmósfera gracias al carbono negro. Los científicos del clima suelen expresar esa energía en vatios por metro cuadrado de la superficie de la Tierra. El número que obtuvieron, 1,1 vatios, fue enorme. El dióxido de carbono, el mayor atrapador de calor de la atmósfera, es responsable de aproximadamente 1,56 vatios por metro cuadrado. El carbono negro ocupa el segundo lugar. "Nos tomó un tiempo convencernos de que era correcto", dice Doherty.

Si el carbón negro es responsable de atrapar tanto calor, entonces reducir el hollín puede ser una forma eficaz de frenar el calentamiento del planeta. Es incluso más atractivo porque el carbono negro se elimina rápidamente de la atmósfera, por lo que la reducción de las emisiones de hollín conduciría a una caída rápida de la concentración de carbono negro en la atmósfera. El dióxido de carbono, por el contrario, permanece durante siglos en la atmósfera.

James Hansen, del Instituto Goddard de Estudios Espaciales, ha estado abogando por una estrategia de este tipo durante más de una década. Pero el nuevo estudio revela una paradoja en la reducción del hollín para combatir el calentamiento global. Si mañana pudiéramos cerrar todos los hornos de ladrillos, todos los campos agrícolas en llamas y cualquier otra fuente de hollín, no tendríamos ningún efecto sobre el calentamiento global.

¿Cómo puede ser esto? Porque cuando las cosas se queman, el carbón negro no es lo único que producen. Un incendio forestal produce carbono negro y moléculas de carbono orgánico. El carbono negro de los incendios forestales ayuda a calentar el planeta, pero el carbono orgánico crea una neblina que bloquea la luz solar y enfría la atmósfera. Las dos emisiones se anulan entre sí. "En el mundo real, no se pueden eliminar las emisiones de carbono negro", dice Doherty. "Te deshaces de otras cosas también".

Pero Doherty y sus colegas encontraron que algunas fuentes de hollín, incluidos el carbón y el combustible diesel, producen mucho calentamiento con muy poco enfriamiento de compensación. Sugieren que estas fuentes deberían ser la máxima prioridad para los esfuerzos para combatir el calentamiento global.

El combustible diesel parece ser un objetivo especialmente maduro. "Ese mensaje es fuerte y claro", dice Ramanathan. Lo que hace que el diésel sea un candidato aún más atractivo para el ataque es el hecho de que reducir gran parte de sus emisiones de carbono negro podría ser simplemente una cuestión de actualizar motores viejos que arrojan hollín con tecnología más nueva. Los países en desarrollo, en particular, podrían implementar regulaciones sobre la quema de diesel para mejorar sus flotas de automóviles en rápido crecimiento.

El carbón es otra potente fuente de calentamiento del hollín, encontraron los científicos, ya sea quemado industrialmente o en casa. También lo son las pequeñas cocinas que miles de millones de personas utilizan para cocinar. Alimentados por leña o carbón, arrojan oleadas de humo hollín. En los últimos años, los ingenieros han diseñado estufas económicas y eficientes que liberan mucho menos carbón negro. Poner esas estufas en los hogares de las personas eliminaría una gran cantidad de hollín de la atmósfera.

Doherty no ve su nuevo estudio como el final de la historia. Si bien ella y sus colegas concluyen que lo más probable es que el hollín produzca 1,1 vatios por metro cuadrado, aún ponen un margen de error en sus resultados. Calculan que hay un 90 por ciento de posibilidades de que la cifra real se sitúe entre 0,17 y 2,1 vatios. Para ajustar ese rango, todavía necesitan comprender mejor las muchas formas en que el hollín altera las nubes, y también obtener una mejor solución sobre la cantidad de hollín que produce cada fuente. "Necesitamos profundizar en eso", dice.

Dos mil millones de personas en todo el mundo cocinan a fuego abierto, lo que produce una contaminación por hollín que acorta millones de vidas y agrava el calentamiento global. Si se adopta ampliamente, una nueva generación de estufas de cocina duraderas y económicas podría contribuir en gran medida a aliviar este problema.

Sin embargo, Doherty y sus colegas ven muchas buenas razones para no esperar una comprensión más precisa del hollín antes de tomar medidas para reducirlo. Junto con su efecto sobre el clima global, varios estudios también indican que tiene una poderosa influencia en algunas regiones del planeta. Una gran cantidad de hollín cae sobre los glaciares del Himalaya, por ejemplo, acelerando su derretimiento. Millones de personas dependen de ese hielo para su suministro de agua. El hollín también tiene un efecto particularmente grande en la circulación de la atmósfera alrededor de la India, lo que en última instancia reduce la cantidad de lluvia producida por los monzones.

Incluso antes de que el hollín se eleve en el aire, tiene un efecto particularmente dañino: enferma a las personas. En los últimos días, los informes de noticias de China han proporcionado imágenes sorprendentes de Beijing envuelto en un manto de niebla tóxica. Esa contaminación del aire, proveniente de automóviles y plantas de carbón, tiene un costo terrible para la salud del país. Lejos de los centros urbanos del mundo, los pobres sufren la contaminación del aire en sus propios hogares cuando cocinan con estufas humeantes y respiran carbón negro y otros contaminantes.

Estos beneficios de cortar el carbón negro ya eran evidentes antes de que Doherty y sus colegas publicaran su nuevo estudio, ahora está claro que cortar el hollín podría ayudar no solo a la salud personal, sino también a la salud planetaria.


El carbono negro es peor para el calentamiento global de lo que se pensaba

Surge de las chimeneas de las mansiones y de las sencillas estufas de las chozas. Surge de los incendios forestales y los tubos de escape de los camiones a diesel que avanzan por la carretera, y de los hornos de ladrillos, los transatlánticos y las antorchas de gas. Todos los días, de todos los continentes ocupados, una cortina de hollín se eleva hacia el cielo.

Lo que hace el hollín una vez que llega a la atmósfera ha sido durante mucho tiempo una pregunta difícil de responder. No es que los científicos no sepan nada sobre la física y la química del hollín atmosférico. Todo lo contrario: hace tantas cosas que es difícil saber qué suman.

Para tener una idea clara del hollín, que los científicos conocen como carbono negro, un equipo internacional de 31 científicos atmosféricos ha trabajado durante los últimos cuatro años para analizar todos los datos que pudieron. Esta semana, publicaron un informe de 232 páginas en el Journal of Geophysical Research. "Es una evaluación importante de dónde nos encontramos ahora", dice Veerabhadran Ramanathan de la Institución Scripps de Oceanografía, un experto en química atmosférica que no participó en el estudio.

El gran resultado que salta de la página es que el carbono negro juega un papel mucho más importante en el calentamiento global de lo que muchos científicos pensaban anteriormente. Según el nuevo análisis, solo es superado por el dióxido de carbono en la cantidad de calor que atrapa en la atmósfera. La nueva estimación del poder de captura de calor del carbono negro es aproximadamente el doble de la realizada por el Panel Intergubernamental sobre Cambio Climático en 2007.

Este resultado sugiere que reducir las emisiones de carbono negro podría contribuir en gran medida a frenar el cambio climático. Pero los autores del nuevo estudio advierten que debemos tener cuidado con el tipo de carbón negro que elegimos cortar. "Hay un potencial significativo, pero hay que ser muy específico", dijo la coautora Sarah Doherty de la Universidad de Washington.

El hollín está formado por pequeñas partículas oscuras. Cuando surge del fuego, se mezcla con polvo, sulfatos y otros materiales que se elevan del suelo. A medida que asciende por la atmósfera, puede derivar hacia las nubes, mezclándose con las gotas de agua. Luego, la lluvia y la nieve lavan las partículas de carbón negro y las devuelven a la Tierra.

En el camino, el carbono negro ejerce todo tipo de influencias, algunas de las cuales ayudan a calentar la atmósfera y otras a enfriarla. Cuando la luz del sol incide sobre el carbono negro, su tono oscuro hace que se caliente, algo así como un techo de alquitrán negro se calienta en un día soleado. Cuando el carbono negro cae sobre el hielo y la nieve, mancha sus superficies reflectantes de color blanco brillante. Como resultado, menos luz solar rebota en el espacio, lo que genera más calentamiento.

En las nubes, el carbono negro tiene una cantidad deslumbrante de efectos. "Cuanto más lo estudiamos, más mecanismos encuentra la gente", dice Doherty.

Si el carbón negro calienta la capa de la atmósfera donde se forman las nubes, por ejemplo, se evaporarán. Ya no pueden reflejar la luz solar de regreso al espacio, por lo que las nubes cubiertas de hollín terminan calentando la atmósfera. Pero el carbono negro que cuelga sobre las nubes estratocúmulos bajas tiene un efecto diferente. Estabiliza la capa de aire encima de las nubes, favoreciendo su crecimiento. Da la casualidad de que las nubes de estratocúmulos gruesos son como escudos, bloqueando la luz solar entrante. Como resultado, el carbono negro también termina enfriando el planeta.

Todos estos efectos dependen, en última instancia, de la cantidad de hollín que haya en el aire, que, a su vez, depende de los diferentes tipos de fuentes de hollín en todo el mundo. Estimar ese flujo es un desafío importante, por lo que no es demasiado sorprendente que diferentes equipos de científicos hayan terminado con estimaciones marcadamente diferentes del efecto neto del hollín en el clima.

En 2009, Doherty y sus colegas se propusieron realizar estimaciones cuidadosas de todas las fuentes de carbono negro, utilizando datos de estaciones de monitoreo de todo el mundo. Luego, ejecutaron modelos informáticos de la atmósfera para medir los efectos del carbono negro, basándose en lo que los científicos han aprendido sobre las reacciones químicas en las nubes a partir de experimentos y observaciones. Junto con el efecto que el hollín tenía en las nubes, los científicos también calcularon la cantidad total de calentamiento que se produjo cuando el hollín absorbió directamente la luz solar y oscureció la nieve y el hielo.

Después de que los científicos tuvieron en cuenta todos estos efectos, los contaron para calcular cuánta energía extra se almacenaba en la atmósfera gracias al carbono negro. Los científicos del clima suelen expresar esa energía en vatios por metro cuadrado de la superficie de la Tierra. El número que obtuvieron, 1,1 vatios, fue enorme. El dióxido de carbono, el mayor atrapador de calor de la atmósfera, es responsable de aproximadamente 1,56 vatios por metro cuadrado. El carbono negro ocupa el segundo lugar. "Nos tomó un tiempo convencernos de que era correcto", dice Doherty.

Si el carbón negro es responsable de atrapar tanto calor, entonces reducir el hollín puede ser una forma eficaz de frenar el calentamiento del planeta. Es incluso más atractivo porque el carbono negro se elimina rápidamente de la atmósfera, por lo que la reducción de las emisiones de hollín conduciría a una caída rápida de la concentración de carbono negro en la atmósfera. El dióxido de carbono, por el contrario, permanece durante siglos en la atmósfera.

James Hansen, del Instituto Goddard de Estudios Espaciales, ha estado abogando por una estrategia de este tipo durante más de una década. Pero el nuevo estudio revela una paradoja en la reducción del hollín para combatir el calentamiento global. Si mañana pudiéramos cerrar todos los hornos de ladrillos, todos los campos agrícolas en llamas y cualquier otra fuente de hollín, no tendríamos ningún efecto sobre el calentamiento global.

¿Cómo puede ser esto? Porque cuando las cosas se queman, el carbón negro no es lo único que producen. Un incendio forestal produce carbono negro y moléculas de carbono orgánico. El carbono negro de los incendios forestales ayuda a calentar el planeta, pero el carbono orgánico crea una neblina que bloquea la luz solar y enfría la atmósfera. Las dos emisiones se anulan entre sí. "En el mundo real, no se pueden eliminar las emisiones de carbono negro", dice Doherty. "Te deshaces de otras cosas también".

Pero Doherty y sus colegas encontraron que algunas fuentes de hollín, incluidos el carbón y el combustible diesel, producen mucho calentamiento con muy poco enfriamiento de compensación. Sugieren que estas fuentes deberían ser la máxima prioridad para los esfuerzos para combatir el calentamiento global.

El combustible diesel parece ser un objetivo especialmente maduro. "Ese mensaje es fuerte y claro", dice Ramanathan. Lo que hace que el diésel sea un candidato aún más atractivo para el ataque es el hecho de que reducir gran parte de sus emisiones de carbono negro podría ser simplemente una cuestión de actualizar motores viejos que arrojan hollín con tecnología más nueva. Los países en desarrollo, en particular, podrían implementar regulaciones sobre la quema de diesel para mejorar sus flotas de automóviles en rápido crecimiento.

El carbón es otra potente fuente de calentamiento del hollín, encontraron los científicos, ya sea quemado industrialmente o en casa. También lo son las pequeñas cocinas que miles de millones de personas utilizan para cocinar. Alimentados por leña o carbón, arrojan oleadas de humo hollín. En los últimos años, los ingenieros han diseñado estufas económicas y eficientes que liberan mucho menos carbón negro. Poner esas estufas en los hogares de las personas eliminaría una gran cantidad de hollín de la atmósfera.

Doherty no ve su nuevo estudio como el final de la historia. Si bien ella y sus colegas concluyen que lo más probable es que el hollín produzca 1,1 vatios por metro cuadrado, aún ponen un margen de error en sus resultados. Calculan que hay un 90 por ciento de posibilidades de que la cifra real se sitúe entre 0,17 y 2,1 vatios. Para ajustar ese rango, todavía necesitan comprender mejor las muchas formas en que el hollín altera las nubes, y también obtener una mejor solución sobre la cantidad de hollín que produce cada fuente. "Necesitamos profundizar en eso", dice.

Dos mil millones de personas en todo el mundo cocinan a fuego abierto, lo que produce una contaminación por hollín que acorta millones de vidas y agrava el calentamiento global. Si se adopta ampliamente, una nueva generación de estufas de cocina duraderas y económicas podría contribuir en gran medida a aliviar este problema.

Sin embargo, Doherty y sus colegas ven muchas buenas razones para no esperar una comprensión más precisa del hollín antes de tomar medidas para reducirlo. Junto con su efecto sobre el clima global, varios estudios también indican que tiene una poderosa influencia en algunas regiones del planeta. Una gran cantidad de hollín cae sobre los glaciares del Himalaya, por ejemplo, acelerando su derretimiento. Millones de personas dependen de ese hielo para su suministro de agua. El hollín también tiene un efecto particularmente grande en la circulación de la atmósfera alrededor de la India, lo que en última instancia reduce la cantidad de lluvia producida por los monzones.

Incluso antes de que el hollín se eleve en el aire, tiene un efecto particularmente dañino: enferma a las personas. En los últimos días, los informes de noticias de China han proporcionado imágenes sorprendentes de Beijing envuelto en un manto de niebla tóxica. Esa contaminación del aire, proveniente de automóviles y plantas de carbón, tiene un costo terrible para la salud del país. Lejos de los centros urbanos del mundo, los pobres sufren la contaminación del aire en sus propios hogares cuando cocinan con estufas humeantes y respiran carbón negro y otros contaminantes.

Estos beneficios de cortar el carbón negro ya eran evidentes antes de que Doherty y sus colegas publicaran su nuevo estudio, ahora está claro que cortar el hollín podría ayudar no solo a la salud personal, sino también a la salud planetaria.


El carbono negro es peor para el calentamiento global de lo que se pensaba

Surge de las chimeneas de las mansiones y de las sencillas estufas de las chozas. Surge de los incendios forestales y los tubos de escape de los camiones a diesel que avanzan por la carretera, y de los hornos de ladrillos, los transatlánticos y las antorchas de gas. Todos los días, de todos los continentes ocupados, una cortina de hollín se eleva hacia el cielo.

Lo que hace el hollín una vez que llega a la atmósfera ha sido durante mucho tiempo una pregunta difícil de responder. No es que los científicos no sepan nada sobre la física y la química del hollín atmosférico. Todo lo contrario: hace tantas cosas que es difícil saber qué suman.

Para tener una idea clara del hollín, que los científicos conocen como carbono negro, un equipo internacional de 31 científicos atmosféricos ha trabajado durante los últimos cuatro años para analizar todos los datos que pudieron. Esta semana, publicaron un informe de 232 páginas en el Journal of Geophysical Research. "Es una evaluación importante de dónde nos encontramos ahora", dice Veerabhadran Ramanathan de la Institución Scripps de Oceanografía, un experto en química atmosférica que no participó en el estudio.

El gran resultado que salta de la página es que el carbono negro juega un papel mucho más importante en el calentamiento global de lo que muchos científicos pensaban anteriormente.Según el nuevo análisis, solo es superado por el dióxido de carbono en la cantidad de calor que atrapa en la atmósfera. La nueva estimación del poder de captura de calor del carbono negro es aproximadamente el doble de la realizada por el Panel Intergubernamental sobre Cambio Climático en 2007.

Este resultado sugiere que reducir las emisiones de carbono negro podría contribuir en gran medida a frenar el cambio climático. Pero los autores del nuevo estudio advierten que debemos tener cuidado con el tipo de carbón negro que elegimos cortar. "Hay un potencial significativo, pero hay que ser muy específico", dijo la coautora Sarah Doherty de la Universidad de Washington.

El hollín está formado por pequeñas partículas oscuras. Cuando surge del fuego, se mezcla con polvo, sulfatos y otros materiales que se elevan del suelo. A medida que asciende por la atmósfera, puede derivar hacia las nubes, mezclándose con las gotas de agua. Luego, la lluvia y la nieve lavan las partículas de carbón negro y las devuelven a la Tierra.

En el camino, el carbono negro ejerce todo tipo de influencias, algunas de las cuales ayudan a calentar la atmósfera y otras a enfriarla. Cuando la luz del sol incide sobre el carbono negro, su tono oscuro hace que se caliente, algo así como un techo de alquitrán negro se calienta en un día soleado. Cuando el carbono negro cae sobre el hielo y la nieve, mancha sus superficies reflectantes de color blanco brillante. Como resultado, menos luz solar rebota en el espacio, lo que genera más calentamiento.

En las nubes, el carbono negro tiene una cantidad deslumbrante de efectos. "Cuanto más lo estudiamos, más mecanismos encuentra la gente", dice Doherty.

Si el carbón negro calienta la capa de la atmósfera donde se forman las nubes, por ejemplo, se evaporarán. Ya no pueden reflejar la luz solar de regreso al espacio, por lo que las nubes cubiertas de hollín terminan calentando la atmósfera. Pero el carbono negro que cuelga sobre las nubes estratocúmulos bajas tiene un efecto diferente. Estabiliza la capa de aire encima de las nubes, favoreciendo su crecimiento. Da la casualidad de que las nubes de estratocúmulos gruesos son como escudos, bloqueando la luz solar entrante. Como resultado, el carbono negro también termina enfriando el planeta.

Todos estos efectos dependen, en última instancia, de la cantidad de hollín que haya en el aire, que, a su vez, depende de los diferentes tipos de fuentes de hollín en todo el mundo. Estimar ese flujo es un desafío importante, por lo que no es demasiado sorprendente que diferentes equipos de científicos hayan terminado con estimaciones marcadamente diferentes del efecto neto del hollín en el clima.

En 2009, Doherty y sus colegas se propusieron realizar estimaciones cuidadosas de todas las fuentes de carbono negro, utilizando datos de estaciones de monitoreo de todo el mundo. Luego, ejecutaron modelos informáticos de la atmósfera para medir los efectos del carbono negro, basándose en lo que los científicos han aprendido sobre las reacciones químicas en las nubes a partir de experimentos y observaciones. Junto con el efecto que el hollín tenía en las nubes, los científicos también calcularon la cantidad total de calentamiento que se produjo cuando el hollín absorbió directamente la luz solar y oscureció la nieve y el hielo.

Después de que los científicos tuvieron en cuenta todos estos efectos, los contaron para calcular cuánta energía extra se almacenaba en la atmósfera gracias al carbono negro. Los científicos del clima suelen expresar esa energía en vatios por metro cuadrado de la superficie de la Tierra. El número que obtuvieron, 1,1 vatios, fue enorme. El dióxido de carbono, el mayor atrapador de calor de la atmósfera, es responsable de aproximadamente 1,56 vatios por metro cuadrado. El carbono negro ocupa el segundo lugar. "Nos tomó un tiempo convencernos de que era correcto", dice Doherty.

Si el carbón negro es responsable de atrapar tanto calor, entonces reducir el hollín puede ser una forma eficaz de frenar el calentamiento del planeta. Es incluso más atractivo porque el carbono negro se elimina rápidamente de la atmósfera, por lo que la reducción de las emisiones de hollín conduciría a una caída rápida de la concentración de carbono negro en la atmósfera. El dióxido de carbono, por el contrario, permanece durante siglos en la atmósfera.

James Hansen, del Instituto Goddard de Estudios Espaciales, ha estado abogando por una estrategia de este tipo durante más de una década. Pero el nuevo estudio revela una paradoja en la reducción del hollín para combatir el calentamiento global. Si mañana pudiéramos cerrar todos los hornos de ladrillos, todos los campos agrícolas en llamas y cualquier otra fuente de hollín, no tendríamos ningún efecto sobre el calentamiento global.

¿Cómo puede ser esto? Porque cuando las cosas se queman, el carbón negro no es lo único que producen. Un incendio forestal produce carbono negro y moléculas de carbono orgánico. El carbono negro de los incendios forestales ayuda a calentar el planeta, pero el carbono orgánico crea una neblina que bloquea la luz solar y enfría la atmósfera. Las dos emisiones se anulan entre sí. "En el mundo real, no se pueden eliminar las emisiones de carbono negro", dice Doherty. "Te deshaces de otras cosas también".

Pero Doherty y sus colegas encontraron que algunas fuentes de hollín, incluidos el carbón y el combustible diesel, producen mucho calentamiento con muy poco enfriamiento de compensación. Sugieren que estas fuentes deberían ser la máxima prioridad para los esfuerzos para combatir el calentamiento global.

El combustible diesel parece ser un objetivo especialmente maduro. "Ese mensaje es fuerte y claro", dice Ramanathan. Lo que hace que el diésel sea un candidato aún más atractivo para el ataque es el hecho de que reducir gran parte de sus emisiones de carbono negro podría ser simplemente una cuestión de actualizar motores viejos que arrojan hollín con tecnología más nueva. Los países en desarrollo, en particular, podrían implementar regulaciones sobre la quema de diesel para mejorar sus flotas de automóviles en rápido crecimiento.

El carbón es otra potente fuente de calentamiento del hollín, encontraron los científicos, ya sea quemado industrialmente o en casa. También lo son las pequeñas cocinas que miles de millones de personas utilizan para cocinar. Alimentados por leña o carbón, arrojan oleadas de humo hollín. En los últimos años, los ingenieros han diseñado estufas económicas y eficientes que liberan mucho menos carbón negro. Poner esas estufas en los hogares de las personas eliminaría una gran cantidad de hollín de la atmósfera.

Doherty no ve su nuevo estudio como el final de la historia. Si bien ella y sus colegas concluyen que lo más probable es que el hollín produzca 1,1 vatios por metro cuadrado, aún ponen un margen de error en sus resultados. Calculan que hay un 90 por ciento de posibilidades de que la cifra real se sitúe entre 0,17 y 2,1 vatios. Para ajustar ese rango, todavía necesitan comprender mejor las muchas formas en que el hollín altera las nubes, y también obtener una mejor solución sobre la cantidad de hollín que produce cada fuente. "Necesitamos profundizar en eso", dice.

Dos mil millones de personas en todo el mundo cocinan a fuego abierto, lo que produce una contaminación por hollín que acorta millones de vidas y agrava el calentamiento global. Si se adopta ampliamente, una nueva generación de estufas de cocina duraderas y económicas podría contribuir en gran medida a aliviar este problema.

Sin embargo, Doherty y sus colegas ven muchas buenas razones para no esperar una comprensión más precisa del hollín antes de tomar medidas para reducirlo. Junto con su efecto sobre el clima global, varios estudios también indican que tiene una poderosa influencia en algunas regiones del planeta. Una gran cantidad de hollín cae sobre los glaciares del Himalaya, por ejemplo, acelerando su derretimiento. Millones de personas dependen de ese hielo para su suministro de agua. El hollín también tiene un efecto particularmente grande en la circulación de la atmósfera alrededor de la India, lo que en última instancia reduce la cantidad de lluvia producida por los monzones.

Incluso antes de que el hollín se eleve en el aire, tiene un efecto particularmente dañino: enferma a las personas. En los últimos días, los informes de noticias de China han proporcionado imágenes sorprendentes de Beijing envuelto en un manto de niebla tóxica. Esa contaminación del aire, proveniente de automóviles y plantas de carbón, tiene un costo terrible para la salud del país. Lejos de los centros urbanos del mundo, los pobres sufren la contaminación del aire en sus propios hogares cuando cocinan con estufas humeantes y respiran carbón negro y otros contaminantes.

Estos beneficios de cortar el carbón negro ya eran evidentes antes de que Doherty y sus colegas publicaran su nuevo estudio, ahora está claro que cortar el hollín podría ayudar no solo a la salud personal, sino también a la salud planetaria.


El carbono negro es peor para el calentamiento global de lo que se pensaba

Surge de las chimeneas de las mansiones y de las sencillas estufas de las chozas. Surge de los incendios forestales y los tubos de escape de los camiones a diesel que avanzan por la carretera, y de los hornos de ladrillos, los transatlánticos y las antorchas de gas. Todos los días, de todos los continentes ocupados, una cortina de hollín se eleva hacia el cielo.

Lo que hace el hollín una vez que llega a la atmósfera ha sido durante mucho tiempo una pregunta difícil de responder. No es que los científicos no sepan nada sobre la física y la química del hollín atmosférico. Todo lo contrario: hace tantas cosas que es difícil saber qué suman.

Para tener una idea clara del hollín, que los científicos conocen como carbono negro, un equipo internacional de 31 científicos atmosféricos ha trabajado durante los últimos cuatro años para analizar todos los datos que pudieron. Esta semana, publicaron un informe de 232 páginas en el Journal of Geophysical Research. "Es una evaluación importante de dónde nos encontramos ahora", dice Veerabhadran Ramanathan de la Institución Scripps de Oceanografía, un experto en química atmosférica que no participó en el estudio.

El gran resultado que salta de la página es que el carbono negro juega un papel mucho más importante en el calentamiento global de lo que muchos científicos pensaban anteriormente. Según el nuevo análisis, solo es superado por el dióxido de carbono en la cantidad de calor que atrapa en la atmósfera. La nueva estimación del poder de captura de calor del carbono negro es aproximadamente el doble de la realizada por el Panel Intergubernamental sobre Cambio Climático en 2007.

Este resultado sugiere que reducir las emisiones de carbono negro podría contribuir en gran medida a frenar el cambio climático. Pero los autores del nuevo estudio advierten que debemos tener cuidado con el tipo de carbón negro que elegimos cortar. "Hay un potencial significativo, pero hay que ser muy específico", dijo la coautora Sarah Doherty de la Universidad de Washington.

El hollín está formado por pequeñas partículas oscuras. Cuando surge del fuego, se mezcla con polvo, sulfatos y otros materiales que se elevan del suelo. A medida que asciende por la atmósfera, puede derivar hacia las nubes, mezclándose con las gotas de agua. Luego, la lluvia y la nieve lavan las partículas de carbón negro y las devuelven a la Tierra.

En el camino, el carbono negro ejerce todo tipo de influencias, algunas de las cuales ayudan a calentar la atmósfera y otras a enfriarla. Cuando la luz del sol incide sobre el carbono negro, su tono oscuro hace que se caliente, algo así como un techo de alquitrán negro se calienta en un día soleado. Cuando el carbono negro cae sobre el hielo y la nieve, mancha sus superficies reflectantes de color blanco brillante. Como resultado, menos luz solar rebota en el espacio, lo que genera más calentamiento.

En las nubes, el carbono negro tiene una cantidad deslumbrante de efectos. "Cuanto más lo estudiamos, más mecanismos encuentra la gente", dice Doherty.

Si el carbón negro calienta la capa de la atmósfera donde se forman las nubes, por ejemplo, se evaporarán. Ya no pueden reflejar la luz solar de regreso al espacio, por lo que las nubes cubiertas de hollín terminan calentando la atmósfera. Pero el carbono negro que cuelga sobre las nubes estratocúmulos bajas tiene un efecto diferente. Estabiliza la capa de aire encima de las nubes, favoreciendo su crecimiento. Da la casualidad de que las nubes de estratocúmulos gruesos son como escudos, bloqueando la luz solar entrante. Como resultado, el carbono negro también termina enfriando el planeta.

Todos estos efectos dependen, en última instancia, de la cantidad de hollín que haya en el aire, que, a su vez, depende de los diferentes tipos de fuentes de hollín en todo el mundo. Estimar ese flujo es un desafío importante, por lo que no es demasiado sorprendente que diferentes equipos de científicos hayan terminado con estimaciones marcadamente diferentes del efecto neto del hollín en el clima.

En 2009, Doherty y sus colegas se propusieron realizar estimaciones cuidadosas de todas las fuentes de carbono negro, utilizando datos de estaciones de monitoreo de todo el mundo. Luego, ejecutaron modelos informáticos de la atmósfera para medir los efectos del carbono negro, basándose en lo que los científicos han aprendido sobre las reacciones químicas en las nubes a partir de experimentos y observaciones. Junto con el efecto que el hollín tenía en las nubes, los científicos también calcularon la cantidad total de calentamiento que se produjo cuando el hollín absorbió directamente la luz solar y oscureció la nieve y el hielo.

Después de que los científicos tuvieron en cuenta todos estos efectos, los contaron para calcular cuánta energía extra se almacenaba en la atmósfera gracias al carbono negro. Los científicos del clima suelen expresar esa energía en vatios por metro cuadrado de la superficie de la Tierra. El número que obtuvieron, 1,1 vatios, fue enorme. El dióxido de carbono, el mayor atrapador de calor de la atmósfera, es responsable de aproximadamente 1,56 vatios por metro cuadrado. El carbono negro ocupa el segundo lugar. "Nos tomó un tiempo convencernos de que era correcto", dice Doherty.

Si el carbón negro es responsable de atrapar tanto calor, entonces reducir el hollín puede ser una forma eficaz de frenar el calentamiento del planeta. Es incluso más atractivo porque el carbono negro se elimina rápidamente de la atmósfera, por lo que la reducción de las emisiones de hollín conduciría a una caída rápida de la concentración de carbono negro en la atmósfera. El dióxido de carbono, por el contrario, permanece durante siglos en la atmósfera.

James Hansen, del Instituto Goddard de Estudios Espaciales, ha estado abogando por una estrategia de este tipo durante más de una década. Pero el nuevo estudio revela una paradoja en la reducción del hollín para combatir el calentamiento global. Si mañana pudiéramos cerrar todos los hornos de ladrillos, todos los campos agrícolas en llamas y cualquier otra fuente de hollín, no tendríamos ningún efecto sobre el calentamiento global.

¿Cómo puede ser esto? Porque cuando las cosas se queman, el carbón negro no es lo único que producen. Un incendio forestal produce carbono negro y moléculas de carbono orgánico. El carbono negro de los incendios forestales ayuda a calentar el planeta, pero el carbono orgánico crea una neblina que bloquea la luz solar y enfría la atmósfera. Las dos emisiones se anulan entre sí. "En el mundo real, no se pueden eliminar las emisiones de carbono negro", dice Doherty. "Te deshaces de otras cosas también".

Pero Doherty y sus colegas encontraron que algunas fuentes de hollín, incluidos el carbón y el combustible diesel, producen mucho calentamiento con muy poco enfriamiento de compensación. Sugieren que estas fuentes deberían ser la máxima prioridad para los esfuerzos para combatir el calentamiento global.

El combustible diesel parece ser un objetivo especialmente maduro. "Ese mensaje es fuerte y claro", dice Ramanathan. Lo que hace que el diésel sea un candidato aún más atractivo para el ataque es el hecho de que reducir gran parte de sus emisiones de carbono negro podría ser simplemente una cuestión de actualizar motores viejos que arrojan hollín con tecnología más nueva. Los países en desarrollo, en particular, podrían implementar regulaciones sobre la quema de diesel para mejorar sus flotas de automóviles en rápido crecimiento.

El carbón es otra potente fuente de calentamiento del hollín, encontraron los científicos, ya sea quemado industrialmente o en casa. También lo son las pequeñas cocinas que miles de millones de personas utilizan para cocinar. Alimentados por leña o carbón, arrojan oleadas de humo hollín. En los últimos años, los ingenieros han diseñado estufas económicas y eficientes que liberan mucho menos carbón negro. Poner esas estufas en los hogares de las personas eliminaría una gran cantidad de hollín de la atmósfera.

Doherty no ve su nuevo estudio como el final de la historia. Si bien ella y sus colegas concluyen que lo más probable es que el hollín produzca 1,1 vatios por metro cuadrado, aún ponen un margen de error en sus resultados. Calculan que hay un 90 por ciento de posibilidades de que la cifra real se sitúe entre 0,17 y 2,1 vatios. Para ajustar ese rango, todavía necesitan comprender mejor las muchas formas en que el hollín altera las nubes, y también obtener una mejor solución sobre la cantidad de hollín que produce cada fuente. "Necesitamos profundizar en eso", dice.

Dos mil millones de personas en todo el mundo cocinan a fuego abierto, lo que produce una contaminación por hollín que acorta millones de vidas y agrava el calentamiento global. Si se adopta ampliamente, una nueva generación de estufas de cocina duraderas y económicas podría contribuir en gran medida a aliviar este problema.

Sin embargo, Doherty y sus colegas ven muchas buenas razones para no esperar una comprensión más precisa del hollín antes de tomar medidas para reducirlo. Junto con su efecto sobre el clima global, varios estudios también indican que tiene una poderosa influencia en algunas regiones del planeta. Una gran cantidad de hollín cae sobre los glaciares del Himalaya, por ejemplo, acelerando su derretimiento. Millones de personas dependen de ese hielo para su suministro de agua. El hollín también tiene un efecto particularmente grande en la circulación de la atmósfera alrededor de la India, lo que en última instancia reduce la cantidad de lluvia producida por los monzones.

Incluso antes de que el hollín se eleve en el aire, tiene un efecto particularmente dañino: enferma a las personas. En los últimos días, los informes de noticias de China han proporcionado imágenes sorprendentes de Beijing envuelto en un manto de niebla tóxica. Esa contaminación del aire, proveniente de automóviles y plantas de carbón, tiene un costo terrible para la salud del país. Lejos de los centros urbanos del mundo, los pobres sufren la contaminación del aire en sus propios hogares cuando cocinan con estufas humeantes y respiran carbón negro y otros contaminantes.

Estos beneficios de cortar el carbón negro ya eran evidentes antes de que Doherty y sus colegas publicaran su nuevo estudio, ahora está claro que cortar el hollín podría ayudar no solo a la salud personal, sino también a la salud planetaria.


El carbono negro es peor para el calentamiento global de lo que se pensaba

Surge de las chimeneas de las mansiones y de las sencillas estufas de las chozas. Surge de los incendios forestales y los tubos de escape de los camiones a diesel que avanzan por la carretera, y de los hornos de ladrillos, los transatlánticos y las antorchas de gas. Todos los días, de todos los continentes ocupados, una cortina de hollín se eleva hacia el cielo.

Lo que hace el hollín una vez que llega a la atmósfera ha sido durante mucho tiempo una pregunta difícil de responder. No es que los científicos no sepan nada sobre la física y la química del hollín atmosférico. Todo lo contrario: hace tantas cosas que es difícil saber qué suman.

Para tener una idea clara del hollín, que los científicos conocen como carbono negro, un equipo internacional de 31 científicos atmosféricos ha trabajado durante los últimos cuatro años para analizar todos los datos que pudieron. Esta semana, publicaron un informe de 232 páginas en el Journal of Geophysical Research. "Es una evaluación importante de dónde nos encontramos ahora", dice Veerabhadran Ramanathan de la Institución Scripps de Oceanografía, un experto en química atmosférica que no participó en el estudio.

El gran resultado que salta de la página es que el carbono negro juega un papel mucho más importante en el calentamiento global de lo que muchos científicos pensaban anteriormente. Según el nuevo análisis, solo es superado por el dióxido de carbono en la cantidad de calor que atrapa en la atmósfera. La nueva estimación del poder de captura de calor del carbono negro es aproximadamente el doble de la realizada por el Panel Intergubernamental sobre Cambio Climático en 2007.

Este resultado sugiere que reducir las emisiones de carbono negro podría contribuir en gran medida a frenar el cambio climático. Pero los autores del nuevo estudio advierten que debemos tener cuidado con el tipo de carbón negro que elegimos cortar. "Hay un potencial significativo, pero hay que ser muy específico", dijo la coautora Sarah Doherty de la Universidad de Washington.

El hollín está formado por pequeñas partículas oscuras.Cuando surge del fuego, se mezcla con polvo, sulfatos y otros materiales que se elevan del suelo. A medida que asciende por la atmósfera, puede derivar hacia las nubes, mezclándose con las gotas de agua. Luego, la lluvia y la nieve lavan las partículas de carbón negro y las devuelven a la Tierra.

En el camino, el carbono negro ejerce todo tipo de influencias, algunas de las cuales ayudan a calentar la atmósfera y otras a enfriarla. Cuando la luz del sol incide sobre el carbono negro, su tono oscuro hace que se caliente, algo así como un techo de alquitrán negro se calienta en un día soleado. Cuando el carbono negro cae sobre el hielo y la nieve, mancha sus superficies reflectantes de color blanco brillante. Como resultado, menos luz solar rebota en el espacio, lo que genera más calentamiento.

En las nubes, el carbono negro tiene una cantidad deslumbrante de efectos. "Cuanto más lo estudiamos, más mecanismos encuentra la gente", dice Doherty.

Si el carbón negro calienta la capa de la atmósfera donde se forman las nubes, por ejemplo, se evaporarán. Ya no pueden reflejar la luz solar de regreso al espacio, por lo que las nubes cubiertas de hollín terminan calentando la atmósfera. Pero el carbono negro que cuelga sobre las nubes estratocúmulos bajas tiene un efecto diferente. Estabiliza la capa de aire encima de las nubes, favoreciendo su crecimiento. Da la casualidad de que las nubes de estratocúmulos gruesos son como escudos, bloqueando la luz solar entrante. Como resultado, el carbono negro también termina enfriando el planeta.

Todos estos efectos dependen, en última instancia, de la cantidad de hollín que haya en el aire, que, a su vez, depende de los diferentes tipos de fuentes de hollín en todo el mundo. Estimar ese flujo es un desafío importante, por lo que no es demasiado sorprendente que diferentes equipos de científicos hayan terminado con estimaciones marcadamente diferentes del efecto neto del hollín en el clima.

En 2009, Doherty y sus colegas se propusieron realizar estimaciones cuidadosas de todas las fuentes de carbono negro, utilizando datos de estaciones de monitoreo de todo el mundo. Luego, ejecutaron modelos informáticos de la atmósfera para medir los efectos del carbono negro, basándose en lo que los científicos han aprendido sobre las reacciones químicas en las nubes a partir de experimentos y observaciones. Junto con el efecto que el hollín tenía en las nubes, los científicos también calcularon la cantidad total de calentamiento que se produjo cuando el hollín absorbió directamente la luz solar y oscureció la nieve y el hielo.

Después de que los científicos tuvieron en cuenta todos estos efectos, los contaron para calcular cuánta energía extra se almacenaba en la atmósfera gracias al carbono negro. Los científicos del clima suelen expresar esa energía en vatios por metro cuadrado de la superficie de la Tierra. El número que obtuvieron, 1,1 vatios, fue enorme. El dióxido de carbono, el mayor atrapador de calor de la atmósfera, es responsable de aproximadamente 1,56 vatios por metro cuadrado. El carbono negro ocupa el segundo lugar. "Nos tomó un tiempo convencernos de que era correcto", dice Doherty.

Si el carbón negro es responsable de atrapar tanto calor, entonces reducir el hollín puede ser una forma eficaz de frenar el calentamiento del planeta. Es incluso más atractivo porque el carbono negro se elimina rápidamente de la atmósfera, por lo que la reducción de las emisiones de hollín conduciría a una caída rápida de la concentración de carbono negro en la atmósfera. El dióxido de carbono, por el contrario, permanece durante siglos en la atmósfera.

James Hansen, del Instituto Goddard de Estudios Espaciales, ha estado abogando por una estrategia de este tipo durante más de una década. Pero el nuevo estudio revela una paradoja en la reducción del hollín para combatir el calentamiento global. Si mañana pudiéramos cerrar todos los hornos de ladrillos, todos los campos agrícolas en llamas y cualquier otra fuente de hollín, no tendríamos ningún efecto sobre el calentamiento global.

¿Cómo puede ser esto? Porque cuando las cosas se queman, el carbón negro no es lo único que producen. Un incendio forestal produce carbono negro y moléculas de carbono orgánico. El carbono negro de los incendios forestales ayuda a calentar el planeta, pero el carbono orgánico crea una neblina que bloquea la luz solar y enfría la atmósfera. Las dos emisiones se anulan entre sí. "En el mundo real, no se pueden eliminar las emisiones de carbono negro", dice Doherty. "Te deshaces de otras cosas también".

Pero Doherty y sus colegas encontraron que algunas fuentes de hollín, incluidos el carbón y el combustible diesel, producen mucho calentamiento con muy poco enfriamiento de compensación. Sugieren que estas fuentes deberían ser la máxima prioridad para los esfuerzos para combatir el calentamiento global.

El combustible diesel parece ser un objetivo especialmente maduro. "Ese mensaje es fuerte y claro", dice Ramanathan. Lo que hace que el diésel sea un candidato aún más atractivo para el ataque es el hecho de que reducir gran parte de sus emisiones de carbono negro podría ser simplemente una cuestión de actualizar motores viejos que arrojan hollín con tecnología más nueva. Los países en desarrollo, en particular, podrían implementar regulaciones sobre la quema de diesel para mejorar sus flotas de automóviles en rápido crecimiento.

El carbón es otra potente fuente de calentamiento del hollín, encontraron los científicos, ya sea quemado industrialmente o en casa. También lo son las pequeñas cocinas que miles de millones de personas utilizan para cocinar. Alimentados por leña o carbón, arrojan oleadas de humo hollín. En los últimos años, los ingenieros han diseñado estufas económicas y eficientes que liberan mucho menos carbón negro. Poner esas estufas en los hogares de las personas eliminaría una gran cantidad de hollín de la atmósfera.

Doherty no ve su nuevo estudio como el final de la historia. Si bien ella y sus colegas concluyen que lo más probable es que el hollín produzca 1,1 vatios por metro cuadrado, aún ponen un margen de error en sus resultados. Calculan que hay un 90 por ciento de posibilidades de que la cifra real se sitúe entre 0,17 y 2,1 vatios. Para ajustar ese rango, todavía necesitan comprender mejor las muchas formas en que el hollín altera las nubes, y también obtener una mejor solución sobre la cantidad de hollín que produce cada fuente. "Necesitamos profundizar en eso", dice.

Dos mil millones de personas en todo el mundo cocinan a fuego abierto, lo que produce una contaminación por hollín que acorta millones de vidas y agrava el calentamiento global. Si se adopta ampliamente, una nueva generación de estufas de cocina duraderas y económicas podría contribuir en gran medida a aliviar este problema.

Sin embargo, Doherty y sus colegas ven muchas buenas razones para no esperar una comprensión más precisa del hollín antes de tomar medidas para reducirlo. Junto con su efecto sobre el clima global, varios estudios también indican que tiene una poderosa influencia en algunas regiones del planeta. Una gran cantidad de hollín cae sobre los glaciares del Himalaya, por ejemplo, acelerando su derretimiento. Millones de personas dependen de ese hielo para su suministro de agua. El hollín también tiene un efecto particularmente grande en la circulación de la atmósfera alrededor de la India, lo que en última instancia reduce la cantidad de lluvia producida por los monzones.

Incluso antes de que el hollín se eleve en el aire, tiene un efecto particularmente dañino: enferma a las personas. En los últimos días, los informes de noticias de China han proporcionado imágenes sorprendentes de Beijing envuelto en un manto de niebla tóxica. Esa contaminación del aire, proveniente de automóviles y plantas de carbón, tiene un costo terrible para la salud del país. Lejos de los centros urbanos del mundo, los pobres sufren la contaminación del aire en sus propios hogares cuando cocinan con estufas humeantes y respiran carbón negro y otros contaminantes.

Estos beneficios de cortar el carbón negro ya eran evidentes antes de que Doherty y sus colegas publicaran su nuevo estudio, ahora está claro que cortar el hollín podría ayudar no solo a la salud personal, sino también a la salud planetaria.


El carbono negro es peor para el calentamiento global de lo que se pensaba

Surge de las chimeneas de las mansiones y de las sencillas estufas de las chozas. Surge de los incendios forestales y los tubos de escape de los camiones a diesel que avanzan por la carretera, y de los hornos de ladrillos, los transatlánticos y las antorchas de gas. Todos los días, de todos los continentes ocupados, una cortina de hollín se eleva hacia el cielo.

Lo que hace el hollín una vez que llega a la atmósfera ha sido durante mucho tiempo una pregunta difícil de responder. No es que los científicos no sepan nada sobre la física y la química del hollín atmosférico. Todo lo contrario: hace tantas cosas que es difícil saber qué suman.

Para tener una idea clara del hollín, que los científicos conocen como carbono negro, un equipo internacional de 31 científicos atmosféricos ha trabajado durante los últimos cuatro años para analizar todos los datos que pudieron. Esta semana, publicaron un informe de 232 páginas en el Journal of Geophysical Research. "Es una evaluación importante de dónde nos encontramos ahora", dice Veerabhadran Ramanathan de la Institución Scripps de Oceanografía, un experto en química atmosférica que no participó en el estudio.

El gran resultado que salta de la página es que el carbono negro juega un papel mucho más importante en el calentamiento global de lo que muchos científicos pensaban anteriormente. Según el nuevo análisis, solo es superado por el dióxido de carbono en la cantidad de calor que atrapa en la atmósfera. La nueva estimación del poder de captura de calor del carbono negro es aproximadamente el doble de la realizada por el Panel Intergubernamental sobre Cambio Climático en 2007.

Este resultado sugiere que reducir las emisiones de carbono negro podría contribuir en gran medida a frenar el cambio climático. Pero los autores del nuevo estudio advierten que debemos tener cuidado con el tipo de carbón negro que elegimos cortar. "Hay un potencial significativo, pero hay que ser muy específico", dijo la coautora Sarah Doherty de la Universidad de Washington.

El hollín está formado por pequeñas partículas oscuras. Cuando surge del fuego, se mezcla con polvo, sulfatos y otros materiales que se elevan del suelo. A medida que asciende por la atmósfera, puede derivar hacia las nubes, mezclándose con las gotas de agua. Luego, la lluvia y la nieve lavan las partículas de carbón negro y las devuelven a la Tierra.

En el camino, el carbono negro ejerce todo tipo de influencias, algunas de las cuales ayudan a calentar la atmósfera y otras a enfriarla. Cuando la luz del sol incide sobre el carbono negro, su tono oscuro hace que se caliente, algo así como un techo de alquitrán negro se calienta en un día soleado. Cuando el carbono negro cae sobre el hielo y la nieve, mancha sus superficies reflectantes de color blanco brillante. Como resultado, menos luz solar rebota en el espacio, lo que genera más calentamiento.

En las nubes, el carbono negro tiene una cantidad deslumbrante de efectos. "Cuanto más lo estudiamos, más mecanismos encuentra la gente", dice Doherty.

Si el carbón negro calienta la capa de la atmósfera donde se forman las nubes, por ejemplo, se evaporarán. Ya no pueden reflejar la luz solar de regreso al espacio, por lo que las nubes cubiertas de hollín terminan calentando la atmósfera. Pero el carbono negro que cuelga sobre las nubes estratocúmulos bajas tiene un efecto diferente. Estabiliza la capa de aire encima de las nubes, favoreciendo su crecimiento. Da la casualidad de que las nubes de estratocúmulos gruesos son como escudos, bloqueando la luz solar entrante. Como resultado, el carbono negro también termina enfriando el planeta.

Todos estos efectos dependen, en última instancia, de la cantidad de hollín que haya en el aire, que, a su vez, depende de los diferentes tipos de fuentes de hollín en todo el mundo. Estimar ese flujo es un desafío importante, por lo que no es demasiado sorprendente que diferentes equipos de científicos hayan terminado con estimaciones marcadamente diferentes del efecto neto del hollín en el clima.

En 2009, Doherty y sus colegas se propusieron realizar estimaciones cuidadosas de todas las fuentes de carbono negro, utilizando datos de estaciones de monitoreo de todo el mundo. Luego, ejecutaron modelos informáticos de la atmósfera para medir los efectos del carbono negro, basándose en lo que los científicos han aprendido sobre las reacciones químicas en las nubes a partir de experimentos y observaciones. Junto con el efecto que el hollín tenía en las nubes, los científicos también calcularon la cantidad total de calentamiento que se produjo cuando el hollín absorbió directamente la luz solar y oscureció la nieve y el hielo.

Después de que los científicos tuvieron en cuenta todos estos efectos, los contaron para calcular cuánta energía extra se almacenaba en la atmósfera gracias al carbono negro. Los científicos del clima suelen expresar esa energía en vatios por metro cuadrado de la superficie de la Tierra. El número que obtuvieron, 1,1 vatios, fue enorme. El dióxido de carbono, el mayor atrapador de calor de la atmósfera, es responsable de aproximadamente 1,56 vatios por metro cuadrado. El carbono negro ocupa el segundo lugar. "Nos tomó un tiempo convencernos de que era correcto", dice Doherty.

Si el carbón negro es responsable de atrapar tanto calor, entonces reducir el hollín puede ser una forma eficaz de frenar el calentamiento del planeta. Es incluso más atractivo porque el carbono negro se elimina rápidamente de la atmósfera, por lo que la reducción de las emisiones de hollín conduciría a una caída rápida de la concentración de carbono negro en la atmósfera. El dióxido de carbono, por el contrario, permanece durante siglos en la atmósfera.

James Hansen, del Instituto Goddard de Estudios Espaciales, ha estado abogando por una estrategia de este tipo durante más de una década. Pero el nuevo estudio revela una paradoja en la reducción del hollín para combatir el calentamiento global. Si mañana pudiéramos cerrar todos los hornos de ladrillos, todos los campos agrícolas en llamas y cualquier otra fuente de hollín, no tendríamos ningún efecto sobre el calentamiento global.

¿Cómo puede ser esto? Porque cuando las cosas se queman, el carbón negro no es lo único que producen. Un incendio forestal produce carbono negro y moléculas de carbono orgánico. El carbono negro de los incendios forestales ayuda a calentar el planeta, pero el carbono orgánico crea una neblina que bloquea la luz solar y enfría la atmósfera. Las dos emisiones se anulan entre sí. "En el mundo real, no se pueden eliminar las emisiones de carbono negro", dice Doherty. "Te deshaces de otras cosas también".

Pero Doherty y sus colegas encontraron que algunas fuentes de hollín, incluidos el carbón y el combustible diesel, producen mucho calentamiento con muy poco enfriamiento de compensación. Sugieren que estas fuentes deberían ser la máxima prioridad para los esfuerzos para combatir el calentamiento global.

El combustible diesel parece ser un objetivo especialmente maduro. "Ese mensaje es fuerte y claro", dice Ramanathan. Lo que hace que el diésel sea un candidato aún más atractivo para el ataque es el hecho de que reducir gran parte de sus emisiones de carbono negro podría ser simplemente una cuestión de actualizar motores viejos que arrojan hollín con tecnología más nueva. Los países en desarrollo, en particular, podrían implementar regulaciones sobre la quema de diesel para mejorar sus flotas de automóviles en rápido crecimiento.

El carbón es otra potente fuente de calentamiento del hollín, encontraron los científicos, ya sea quemado industrialmente o en casa. También lo son las pequeñas cocinas que miles de millones de personas utilizan para cocinar. Alimentados por leña o carbón, arrojan oleadas de humo hollín. En los últimos años, los ingenieros han diseñado estufas económicas y eficientes que liberan mucho menos carbón negro. Poner esas estufas en los hogares de las personas eliminaría una gran cantidad de hollín de la atmósfera.

Doherty no ve su nuevo estudio como el final de la historia. Si bien ella y sus colegas concluyen que lo más probable es que el hollín produzca 1,1 vatios por metro cuadrado, aún ponen un margen de error en sus resultados. Calculan que hay un 90 por ciento de posibilidades de que la cifra real se sitúe entre 0,17 y 2,1 vatios. Para ajustar ese rango, todavía necesitan comprender mejor las muchas formas en que el hollín altera las nubes, y también obtener una mejor solución sobre la cantidad de hollín que produce cada fuente. "Necesitamos profundizar en eso", dice.

Dos mil millones de personas en todo el mundo cocinan a fuego abierto, lo que produce una contaminación por hollín que acorta millones de vidas y agrava el calentamiento global. Si se adopta ampliamente, una nueva generación de estufas de cocina duraderas y económicas podría contribuir en gran medida a aliviar este problema.

Sin embargo, Doherty y sus colegas ven muchas buenas razones para no esperar una comprensión más precisa del hollín antes de tomar medidas para reducirlo. Junto con su efecto sobre el clima global, varios estudios también indican que tiene una poderosa influencia en algunas regiones del planeta. Una gran cantidad de hollín cae sobre los glaciares del Himalaya, por ejemplo, acelerando su derretimiento. Millones de personas dependen de ese hielo para su suministro de agua. El hollín también tiene un efecto particularmente grande en la circulación de la atmósfera alrededor de la India, lo que en última instancia reduce la cantidad de lluvia producida por los monzones.

Incluso antes de que el hollín se eleve en el aire, tiene un efecto particularmente dañino: enferma a las personas. En los últimos días, los informes de noticias de China han proporcionado imágenes sorprendentes de Beijing envuelto en un manto de niebla tóxica. Esa contaminación del aire, proveniente de automóviles y plantas de carbón, tiene un costo terrible para la salud del país. Lejos de los centros urbanos del mundo, los pobres sufren la contaminación del aire en sus propios hogares cuando cocinan con estufas humeantes y respiran carbón negro y otros contaminantes.

Estos beneficios de cortar el carbón negro ya eran evidentes antes de que Doherty y sus colegas publicaran su nuevo estudio, ahora está claro que cortar el hollín podría ayudar no solo a la salud personal, sino también a la salud planetaria.


Ver el vídeo: La pérdida de oxígeno del mar peruano por el calentamiento global y sus consecuencias. Dr Cardich (Diciembre 2021).